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Los cimientos del mundo moderno le están costando al planeta: el por qué

Publicado: 3 Jun 2019 Fuente/redacción: World Economic Forum Situado en: Internacional
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DETALLES

Un material ha transformado el planeta más que cualquier otro. No es el plástico, no es acero sino el concreto.

Es, literalmente, la base del mundo moderno: incluso cuando nuestras casas no se construyen a partir de él, generalmente se construyen sobre él. Desde escuelas, hospitales y bloques de oficinas hasta puentes, presas y puertos, el concreto está en todas partes.

Las razones son simples: es versátil, duradero, barato y fácil de fabricar a partir de abundantes materias primas. Sus ingredientes son solo el agregado, el agua y el cemento, que ahora es el material artificial más utilizado en el planeta. Descubierto por primera vez en el mundo antiguo, el hormigón fue utilizado por los romanos para construir estructuras como el Panteón y el Coliseo que aún están en pie hoy, 2000 años después.

Las cantidades de cemento y concreto que utilizamos ahora son difíciles de comprender. Cada año producimos más de 4 mil millones de toneladas métricas de cemento, la mayoría de las cuales se utilizan para hacer concreto. Para poner esto en contexto, se estima que solo se han producido 8 mil millones de toneladas métricas de plástico en los últimos 60 años.

Y estamos usando más de ella cada año. Bill Gates no estaba solo cuando se sorprendió por este hecho: China vierte más cemento cada tres años que Estados Unidos durante todo el siglo XX.

China es responsable de más de la mitad de la producción mundial de cemento, y alberga la estructura de hormigón más grande jamás construida: la presa de las Tres Gargantas, que utiliza 16 millones de metros cúbicos de hormigón. India está muy por detrás, pero como su población y su economía crecen y están preparadas para superar a China, también es probable que consuman grandes cantidades en el futuro, al igual que el África subsahariana.

El concreto y el cemento también son la base de una gran parte de la actividad económica, creando empleos y formando la base de las mejoras de infraestructura que impulsan el crecimiento y el desarrollo. Incluso se estima que reemplazar todos los pisos de tierra del mundo con concreto reduciría las enfermedades parasitarias en un 80%, mejorando la salud de los niños e incluso sus capacidades cognitivas.

Pero los beneficios indudables del concreto y el cemento tienen un costo ambiental cada vez mayor. La producción de cemento consume mucha energía (la piedra caliza debe calentarse a temperaturas muy altas) y la reacción química en sí produce dióxido de carbono. Se estima que el cemento es responsable del 8% de las emisiones globales de carbono. Otra forma de verlo es que si la industria del cemento fuera un país, tendría las terceras emisiones de carbono más altas del mundo, solo detrás de China y EE. UU.

Hay otros costos ambientales también. El concreto tiene sed: es responsable del 9% del uso industrial global del agua y, para 2050, el 75% del concreto se producirá en regiones que sufren estrés hídrico. El polvo de los sitios de construcción y las fábricas es un factor importante que contribuye a la contaminación del aire en algunos países. La demanda de tipos particulares de arena (utilizada como agregado) está impulsando la destrucción de playas, lagos y cauces de ríos. La tierra que se ha pavimentado absorbe menos agua, por lo que es más propensa a las inundaciones y destruye los ecosistemas que sustentan una mayor biodiversidad.

Hay otros costos ambientales también. El concreto es responsable del 9% del uso industrial global del agua y, para 2050, el 75% del concreto se producirá en regiones que sufren estrés hídrico. El polvo de los sitios de construcción y las fábricas es un factor importante que contribuye a la contaminación del aire en algunos países. La demanda de tipos particulares de arena (utilizada como agregado) está impulsando la destrucción de playas, lagos y cauces de ríos. La tierra que se ha pavimentado absorbe menos agua, por lo que es más propensa a las inundaciones y destruye los ecosistemas que sustentan una mayor biodiversidad.

El desafío científico es desarrollar formas de cemento que consuman menos energía y utilizar tecnologías de captura de carbono para reducir las emisiones reales del proceso en sí. Hoy en día, la mayor parte del concreto se fabrica utilizando algo llamado cemento Portland, que se desarrolló a mediados del siglo XIX en Inglaterra. Se están investigando alternativas con diversos grados de éxito: la clave será encontrar un equilibrio entre reducir las emisiones y conservar la versatilidad y el bajo costo que hace del cemento Portland un material tan popular.

El reciclaje de concreto y el diseño de edificios y estructuras que lo usan de manera más eficiente también desempeñarán un papel clave en cualquier estrategia exitosa, al igual que el uso de energía renovable para hornos. Pero los desafíos técnicos pueden parecer fáciles en comparación con los políticos. Como se señala en el informe del Foro Económico Mundial “Modelando el futuro de la construcción: un avance en la mentalidad y la tecnología”, la industria de la construcción ha tardado en adoptar nuevas tecnologías y adaptarse que otros sectores. Pero el potencial está ahí para que incluso pequeños cambios hagan una gran diferencia. Y las recompensas serían materiales que pueden dar forma a nuestro mundo, sin costar la tierra.

 

Internacional 22.05.2019

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